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Cómo funciona el Cordyceps, el temible hongo real en el que se inspiró The Last of Us

Con la llegada de la serie de The Last of Us ha surgido de nuevo el interés por los hongos Cordyceps. Ya que en el universo de la serie y el videojuego este hongo es el responsable de la infección que acabó con la civilización. Lo que quizás asombrará a algunos es que se trata de un hongo que existe en la vida real. 

Aún no hay nada de qué asustarse, ya que no puede infectar a los humanos. Sin embargo, aquí te contaremos lo que hace con algunos insectos para poder propagarse y seguir viviendo. Así sabrás por qué inspiró algo tan terrorífico. 

¿Cuál es el hongo que causa la infección en The Last of Us?

El hongo responsable de todo el desastre visto en The Last  of Us es el Cordyceps Unilateralis u Ophiocordyceps Unilateralis. Este es un hongo que suele darse en los bosques de Brasil, Tailandia, Australia, Carolina del Sur, Florida y Japón.

Su ciclo de vida depende totalmente de infectar a insectos para esparcir sus esporas y continuar creciendo. Hay diferente especies de éste, pero del que se escucha más es del que ataca a las hormigas. De hecho es muy común ver referencias a las ‘hormigas zombies’ cuando se habla de él.

El cordyceps que ataca a las hormigas fue la inspiración de. The Last of us
Fuente: Discover Magazine

Al igual que su contraparte en The Last of Us, el Cordyceps Unilateralis toma el control de la mente de su huésped. Afortunadamente no lo hace  tan violento como un clicker, pero su comportamiento cambia radicalmente. Además de que hace alteraciones a su cuerpo para facilitar su ‘misión’.

La hormiga infectada sube hasta una altura óptima para que el hongo comience a liberar sus esporas. Una vez ahí, la mandíbula del insecto se prende con una increíble fuerza de una hoja o una rama. Debido a que no puede comer ni moverse, la hormiga muere ahí, pero no es el final de su utilidad para el hongo.

Con el tiempo el hongo comienza a crecer por fuera del cuerpo de la hormiga. De la cabeza de esta, surge una especie de vara desde donde salen las esporas. Cualquier otra hormiga que pase por ahí será infectada, comenzando todo el proceso de nuevo. Tal como en The Last of Us, se ha sabido de poblaciones enteras de insectos que sucumben ante el hongo.

¿Cuál es la función del Cordyceps en la naturaleza?

Si bien los métodos del Cordyceps suenan temibles, los biólogos lo consideran como un mediador del mundo natural. Una especie de responsable de mantener el balance en los bosques. Ya que las poblaciones de insectos más grandes son las más propensas a ser víctimas de este hongo parasitario.

Hay más de 600 especies de Cordyceps en el mundo y cada una ha perfeccionado su forma de controlar a distintos huéspedes. Hay especies que  atacan específicamente a arañas, otras a saltamontes y otra a mariposas, etc. Si alguno de estos insectos comienza a tener colonias más grandes que el resto, es probable que reciban una inesperada dosis de esporas. Esperemos que nunca dé el salto hacia los humanos como sucede en The Last of Us.

Una araña infectada por su especia de cordyceps
Fuente: Bill Duncan

Quizás el ejemplo más conocido es el de las hormigas debido a que se asemejan a una sociedad. Al contrario de otros insectos, estas pequeñas obreras se la pasan trabajando en conjunto, así que la probabilidad de esparcirse aumenta considerablemente. 

Cabe destacar que las hormigas tienen sus propias defensas contra el Cordyceps. Ya que si detectan que una está infectada, inmediatamente la llevan muy lejos de la colonia. Así cuando muera, las esporas del hongo no la tendrán tan fácil para infectar a otras. Sin mencionar que se limpian constantemente unas a otras para eliminar las esporas.

Por supuesto que The Last of Us se tomó unas cuantas libertades al adaptar este hongo a la infección de humanos. Sin embargo tanto en la serie como en el juego podemos ver varias similitudes. Como el hecho de que los cuerpos hacen crecer el hongo para liberar más esporas. Ahora que conoces esta información ¿Te da más o menos miedo este hongo?

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